【“毅力”號將采集第一批火星岩石樣本】近日,美國宇航局(NASA)“毅力”號火星車開啟主要科學任務,從一個火星湖床上鉆取手指大小的火星岩芯,然後送回地球。如果一切順利,第一批火星岩石樣品將於8月初采集。

“毅力”號自今年2月著陸火星以來運行良好,最近,它開啟了自主導航,這使其能夠比純人類操作時覆蓋更多的地形。火星車還測試了它的岩石儲存系統,將著陸後一直放在鉆頭里的取樣管送入機械臂,以捕捉周圍的塵埃。在機械手臂內,“毅力”號首先會對取樣管進行成像,然後密封保存。

“好消息是,所有系統都能很好地運作。”“毅力”號項目負責人Jennifer Trosper說,“我們已經準備好取樣了。”

據《科學》報道,目前,“毅力”號已經到達了其著陸點南部1公里的一個目標地點,它將在那里鉆探被稱為“鋪路石”的岩石。這種平坦、白色、布滿灰塵的岩石存在於杰澤羅隕石坑大部分地區的地表。

這種地貌被認為是隕石坑中最古老的存在,但目前科學家尚不清楚這一景觀是由湖泊沉積還是火山活動形成的。如果是後者,那科學家可以用放射性元素得到湖泊存在的准確時期。

“毅力”號已經發現了杰澤羅隕石坑的一些驚人之處,包括其西部數十億年前的三角洲化石地,這是火星車明年的目的地。在未來一周里,火星車使用一個擁有2米長的機械臂的設備,其末端安裝有耐磨鉆頭,可以磨削岩石,同時機械臂將吹出壓縮氣體以清除砂礫,從而看清楚下面的岩石。然後,火星車使用其臂架相機、激光和X射線探頭來剖析岩石結構,進行礦物學分析。

無論這些岩石是火山岩還是沉積岩,在完成碾磨程序後,研究小組將指揮“毅力”號鉆探並采集“鋪路石”岩芯樣本。粉筆大小的岩芯樣本將被儲存在一個超淨金屬管中。火星車將最終收集38份樣本,大約30份會在以後的任務中送回地球。前期,它們將保存在火星車腹部,任務後期(一年半後),可能會被存放在隕石坑邊緣附近的一個貯藏區。

在完成對“鋪路石”的探測後,“毅力”號的下一個目標是布滿岩石和沙丘的塞塔赫地區。塞塔赫西部是一個沙丘和山脊地區,富含橄欖石(一種火山礦物)和碳酸鹽(當橄欖石暴露在水和二氧化碳中時,會形成碳酸鹽)。塞塔赫也是一個可能保留有過去生命跡象的區域。http://t.cn/A6fmU5u7

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