【天文學家發現300多顆潛在系外行星】美國加州大學洛杉磯分校的天文學家已經發現了366顆新的系外行星,這在很大程度上要歸功於該校一位博士後開發的算法。其中,最值得注意的發現是一個由一顆恒星和至少兩顆氣態巨行星組成的行星系統,每一顆行星的大小均與土星大致相儅,而且距離彼此非常近。相關研究近日發表於《天文學雜志》。

“系外行星”被用來描述太陽系以外的行星。天文學家已經確認的系外行星總數不到5000顆,所以確認數百顆新的系外行星是一個重大的進步。研究如此多的新天體有助科學家更好地理解行星是如何形成的及其軌道是如何演化的,它可以提供關於太陽系有多麼不同尋常的新見解。

“發現數百顆新的系外行星本身就是一項重大成就,這項工作的與眾不同之處是,它將如何闡明系外行星種群的整體特徵。”加州大學洛杉磯分校天文學教授、該研究共同作者Erik Petigura說。

該論文的第一作者Jon Zink是該校的一名博士後。他和Petigura以及一個名為攀登K2項目的國際天文學家團隊,利用美國航天局(NASA)開普勒太空望遠鏡的K2任務的數據確定了這些系外行星。

這一發現之所以成為可能,是因為Zink開發了一種新的行星探測算法。

識別新行星的一個挑戰是,恒星亮度的降低可能是因為儀器或模擬行星特徵的另一種天體物理源。區分這些現象需要額外的調查,這在傳統上非常耗時,只能通過視覺檢查來完成。Zink的算法能夠區分出哪些信號表明有行星,哪些只是噪聲。

“Jon設計的目錄和行星檢測算法是了解行星數量的一個重大突破。”Petigura說,“毫無疑問,這將加深人們對行星形成和進化的物理過程的理解。”

開普勒最初的任務在2013年出人意料地結束了,當時由於機械故障,該望遠鏡無法准確指向它觀測了多年的天空。

天文學家將其重新用於一項名為K2的新任務,其目標是識別遙遠恒星附近的系外行星。K2的數據幫助科學家了解恒星在星系中的位置如何影響其周圍能夠形成的行星類型。不幸的是,最初用來識別潛在行星的開普勒任務所使用的軟件無法處理K2任務的複雜性,包括確定行星的大小及其相對於恒星的位置的能力。全文:http://t.cn/A6xKLEeF

圖片來源:美國航天局 Peter Devine

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