【太拼了[裂開][裂開]奇葩生存攻略:吃點競爭者的粑粑!】嚴寒的天氣里,小動物總是更難熬一些。生活在北美落基山脈的美國鼠兔會在地下貯藏大量幹草,以渡過漫漫長冬;而旱獺則喜歡美美地睡上一覺,再睜眼已經是春暖花開。

然而我國青藏高原上定居的小小鼠兔,卻似乎既不冬眠,也不屯糧,甚至專往競爭對手多的地方紮堆。即便這樣,它們的冬季存活率還高達94%-96%。這是為什麼呢?

圖:野外生存高原鼠兔。遲慶生攝

近日,由中國科學院動物研究所、中國科學院西北高原生物研究所和中國科學院遺傳與發育生物學研究所研究人員組成的研究團隊,在美國《國家科學院院刊》上報道了一項為期13年的研究工作http://t.cn/A6fmomNo :高原鼠兔的過冬之道,你還真的想不到!

“燃燒我的卡路里”?不需要!

高原鼠兔是一種只有巴掌大的小型哺乳動物,顧名思義,長得又像老鼠又像兔子,分類學上屬於兔子。

十幾年前,研究人員來到青藏高原,想看看這種“萌萌噠”的小動物究竟怎麼適應高原上極為嚴酷的冬天。沒想到,一個發現令他們驚訝不已。

高原鼠兔在冬季的能量消耗竟然比夏季還低30%!

“這很不同尋常。”論文共同第一作者、中科院動物研究所遲慶生博士對《中國科學報》說,“我們過去觀察過太多的非冬眠哺乳動物,它們在低溫下或冬天的能量消耗大多是顯著增加的。”

道理很簡單:當外界溫度降低時,哺乳動物往往需要燃燒更多能量,以維持自身恒定的體溫。然而在青藏高原的嚴冬里,鼠兔們不管是靜止能量消耗,還是每天的能量消耗總量,都反而比夏季大大減少了。

為什麼會這樣呢?研究人員首先猜想它們是不是像其他一些小型哺乳動物那樣,通過降低體重來減少能量消耗,結果發現它們在冬天都很好地保持了胖嘟嘟的體型;難道它們像變溫動物那樣依靠體溫的大幅下降來維持生存?研究顯示,鼠兔的體溫在冬天的確下降了,但也只是個別個體從39攝氏度下降到36攝氏度左右,基本維持了體溫恒定,也就是說鼠兔冬季不冬眠,也不休眠。

那它們是不是在地下私藏了“小糧庫”,靠吃小灶過冬呢?很遺憾,科學家找了十幾年,也沒在地下挖到過它們的糧倉。

“十多年前我們開啟這個中英合作項目時,以為只是個簡單的科學問題。沒想到,實際情況遠比我們預想得要複雜。”論文共同第一作者兼共同通訊作者、中國科學院遺傳與發育生物學研究所研究員John Speakman說。

“競爭對手”是什麼?不重要!

另一個意外發現,則有點“重口味”。

長期以來,鼠兔被視為犛牛等家畜的競爭對手,因為它們不僅爭奪大量牧草,還有打洞築窩的習性,數量過多時會破壞草場。

但鼠兔自己似乎一點都沒有身為“競爭者”的覺悟。在冬天牧草又少又難吃的時候,它們會轉而在犛牛多的地方紮堆。

“我們發現,它們竟然通過吃犛牛的糞便來補充額外的能量。為了證實這一點,我們專門拍攝了視頻,還檢測了鼠兔的胃內容物,發現的確含有犛牛的DNA。而且鼠兔在食用犛牛糞便後,連腸道菌群也變得和犛牛更相似了。”共同通訊作者、中科院動物研究所研究員王德華說。

“犛牛糞便作為鼠兔的食物資源,更容易獲得也更容易消化,能降低鼠兔取食的代價。”共同通訊作者、中科院西北高原生物研究所研究員張堰銘說,“高原鼠兔聰明地利用犛牛糞便作為食物,來應對常規食物的短缺,成功地將冬季存活率提高到了94-96%。”

在過去幾十年間,過度放牧引起了青藏高原草場的退化,然而高原鼠兔等小型哺乳動物卻經常發生種群暴發的情況。這顯示出它們有著獨特的生存智慧。

“這項研究的一系列發現,不僅告訴我們:高原鼠兔在寒冷季節可通過降低體溫、代謝水平和減少活動來大幅度減少能量消耗。更有趣的是,高原鼠兔會紮堆在競爭對手犛牛較多的地方,通過吃它們的糞便來作為額外的能量來源。”王德華總結道,“這些發現,豐富了我們對小型哺乳動物能量代謝的認知,也改變了我們對物種競爭的狹隘認識。”

野外生存和野外科研:大家都不容易!

這項工作為什麼做了13年之久呢?“因為在野外研究動物可比在實驗室難多了。”遲慶生說。

在研究中,他們需要在冬天抓獲鼠兔,然後給它們做一個小手術:腹腔埋置溫度時間記錄器。然後對這些小動物進行術後護理,等它們恢復後再放歸自然。冬天過後,他們還需要把這些帶著記錄器的鼠兔再捉回來。

“這可不容易。有些鼠兔被捕食者吃掉了,有些鼠兔由於各種原因死在了野外。如果無法重捕的鼠兔太多,我們這一年的實驗就白做了,只能等待來年。”王德華說。

在高原上的多年相伴,也讓研究人員對這種小動物有了更深的理解。張堰銘說:“盡管鼠兔在很長時間里被冠以‘害鼠’之名,但它們顯然對青藏高原生態系統有著重要的作用,例如它們是很多鼬、狐狸或鷹隼等食肉動物的獵物,是食物鏈上的重要一環。此外,令人們深惡痛絕的打洞行為,卻為雀形目鳥類、蜥蜴等很多動物提供了庇護所。我們這次的研究揭示了這種小動物獨特的‘生存智慧’,希望能讓更多人了解它們,客觀地看待它們。”http://t.cn/A6fmomNK

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